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La cerveza artesanal podría ser aún más cara

Alejandra Ramos Barreda

(CNN Business) — Tu próxima lata de cerveza artesanal podría ser mucho más cara.

Ball Corp., uno de los proveedores de latas de aluminio más grandes del mundo, causó conmoción en el mundo de la cerveza artesanal tras aumentar el número mínimo de latas que ciertos productores deben ordenar y decir que incrementará los precios.

Ball dijo que ahora requerirá que los clientes sin contrato —que incluye a muchas cervecerías más pequeñas— pidan no menos de cinco camiones (aproximadamente 1.02 millones de latas) por cada una de sus bebidas a partir del 1 de enero. El mínimo de compra anterior era un camión por producto.

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Además, a partir de 2022, Ball escribió que ya no podría almacenar el exceso de latas de esos clientes sin contrato en sus almacenes y que el precio por lata aumentaría en casi un 50% para algunos clientes sin contrato, según los avisos enviados a las cervecerías.

La noticia tiene a muchas cervecerías pequeñas y regionales luchando por asegurar las latas y ha provocado temores de costos más altos, variedad reducida y precios más altos para los consumidores.

Maui Brewing, con sede en Hawái, recibió la noticia de Ball Corp. este mes. Los mínimos de compra de latas de aluminio se quintuplicarán.

“Veo esto como un asesinato económico para algunos, y ciertamente la mayoría de las pequeñas cerveceras tendrán que subir los precios de manera significativa o repensar todos sus modelos”, dijo Garrett Marrero, director ejecutivo y cofundador de Maui Brewing Co. en Hawai.

La muy unida industria de la cerveza artesanal se ha estado recuperando de los cierres de restaurantes y tabernas provocados por la pandemia, las presiones inflacionarias, la escasez de latas y otras interrupciones de la cadena de suministro.

Luego, hace poco más de una semana, los avisos de Ball aterrizaron en las bandejas de entrada de cientos de cerveceros artesanales en todo el país, según la Asociación de Cerveceros, la organización comercial que representa a los cerveceros pequeños e independientes. El Denver Westword fue el primero en informar sobre los mínimos de compra de Ball.

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En las cartas, copias de las cuales se entregaron a CNN Business, Ball escribió que la demanda de aluminio puede seguir superando la oferta.

“Ball hace inversiones para traer capacidad adicional en línea y, mientras tanto, permanecemos en un entorno de suministro muy restringido en el futuro previsible”, según la carta. “Este entorno nos dificulta ofrecer la experiencia de calidad que nuestros clientes esperan de Ball, y estamos haciendo algunos ajustes en la forma en que hacemos negocios para remediar eso”.

Con menos de seis semanas hasta el Año Nuevo, cientos de cerveceros artesanales ya no podrán comprar sus latas preimpresas directamente de Ball y, en su lugar, tendrán que asegurar uno de los componentes más críticos de su negocio de nuevas fuentes, dijo Bob Pease, presidente y director ejecutivo de la Asociación de Cerveceros.

“Esto todavía es bastante nuevo, por lo que todavía estamos tratando de recopilar información de nuestros miembros que están siendo afectados”, dijo Pease a CNN Business.

La Asociación de Cerveceros revisa sus opciones y considera acercarse a los legisladores, indicó Pease, y esperaba hablar con los ejecutivos de Ball, que es un miembro desde hace mucho tiempo, agregó. El viernes, Pease dijo que recibió una respuesta del personal directivo de Ball, y las dos partes trabajan para establecer una reunión en diciembre para discutir los cambios recientes.

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Ball no está abandonando por completo la industria de la cerveza artesanal, dijo el portavoz de la compañía a CNN Business.

“El nuevo modelo aumentará nuestra eficiencia general y nos permitirá producir más latas para nuestros clientes contratados, incluidos los cerveceros artesanales”, escribió el portavoz de Ball, Scott McCarty, en un correo electrónico.

McCarty agregó que Ball está construyendo cinco plantas en Estados Unidos para producir más latas, y agregó que “cada año, evaluamos la oferta y la demanda y continuaremos invirtiendo donde tenga sentido”.

Para posibles soluciones para los clientes que no podían cumplir con los mínimos elevados, Ball ofreció información de contacto para cuatro distribuidores que podían aceptar pedidos más pequeños, proporcionar almacenamiento y ofrecer opciones de etiquetado como pegatinas y envoltura plástica retráctil.

“Nos obligará a la quiebra”

Cuando se lanzó Upslope Brewing Company en Boulder, Colorado, en 2008, era uno de los pocos cerveceros artesanales que envasaban su cerveza únicamente en latas de aluminio.

“Mi primera llamada telefónica para pedir latas fue a Ball”, dijo el cofundador Matt Cutter a CNN Business. “Dijeron: ‘Está bien, puedes comprar un camión lleno'”.

Eso no era factible entonces para Upslope, una empresa cuyos fondos iniciales provenían de la segunda hipoteca de la casa de Cutter. Pero unos años más tarde, cuando la cerveza de Upslope se consumía en toda la región de Mountain West, ciertamente fue posible.

Upslope Brewing Co., con sede en Boulder, Colorado, es un cliente de Ball desde hace mucho tiempo que probablemente no podrá cumplir con los mínimos de compra más altos.

“Y Ball siguió llamando a nuestra puerta”, dijo.

Ball, también una empresa con sede en Colorado, tenía una instalación de fabricación de latas justo al final de la carretera y ofrecía servicios como almacenamiento y envío más económico. Upslope, que ha comprado sus latas por camión de Ball desde 2014, ahora se siente abandonado en el frío.

Cutter teme que los costos más altos, incluida la materia prima, el almacenamiento y cualquier margen adicional por trabajar con nuevos distribuidores, podrían finalmente llevar a que los paquetes de seis cervezas artesanales que se vendan en las tiendas, sean entre US$ 1 y US$ 2 más caros para la próxima primavera.

En última instancia, dijo, estos costos más altos podrían no ser sostenibles para las empresas más pequeñas.

Cutter dijo que como cerveceros artesanales no les sobra el dinero. “No podemos absorber esto. Nos obligará a la quiebra”.

En Pueblo, Colorado, uno de los cofundadores de Walter Brewing Co. trataba desesperadamente de ponerse al día sobre lo que los planes de Ball pueden significar para su cervecería.

Walter Brewing ha comprado latas para su cerveza Walter’s Original Pilsner y Walter’s Pueblo Chile de grupos que compran a Ball, así como directamente a Ball.

“Nos tomaría más de un año pasar por [un camión]”, dijo Andy Sanchez, uno de los copropietarios de Walter Brewing.

Los cinco camiones cargados recientemente requeridos están fuera de discusión.

“Con seis semanas de anticipación, es mucho para digerir en tan poco tiempo”, dijo Sanchez. “Sería crucial para todas las pequeñas cervecerías si Ball reconsiderara el camino y tal vez pensara en una forma de mitigar los impactos a corto plazo”.

Walter Brewing Co., en Pueblo, Colorado, envasa su cerveza en latas de Ball Corp. El copropietario Andy Sánchez dijo que está tratando de determinar cómo su cervecería se verá afectada por mínimos de compra más altos.

Maui Brewing, debido a su alcance de operaciones en Hawai y sus estrechas relaciones con la planta de Ball allí, debería estar relativamente aislada de interrupciones importantes, dijo Marrero. Sin embargo, teme que las cervecerías del continente y los esfuerzos de Maui Brewing para expandir la producción allí enfrenten complicaciones.

Le preocupa que las cerveceras que no pueden hacer flotar los costos para cambiar de proveedor se vean obligadas a cambiar sus operaciones, cerrar o consolidar. Dijo que también le preocupa que esto pueda llevar a un mayor uso de materiales menos sostenibles, como etiquetas de plástico.

“Esto va a crear un cambio de paradigma en el avance de la cerveza artesanal”, señaló.

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